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Oculto debajo de 2,6 kilometros de hielo en la Antártida

En el hielo de la Antártida

El análisis de muestras de agua tomadas en el lago sub-glacial Whillans – oculto bajo 2.600 metros de hielo en la Antártida – ha revelado una comunidad microbiana diversa y exótica. Esto proporciona la primera evidencia definitiva de que existe un ecosistema microbiano funcional por debajo de la capa de hielo de la Antártida, lo que confirma más de una década de especulación. El hallazgo, detallado en la revista Nature, tiene implicaciones para cómo la vida podría adaptarse en otros ambientes extremos, tanto en la Tierra y en otros lugares del sistema solar.

Oculto bajo 2.600 metros de hielo en la Antártida es una parte inexplorada de nuestra biosfera. Los científicos llegan a la nueva frontera en la Antártida Lago Whillans,  proporcionado una visión de la naturaleza y de la vida microbiana que pueden estar al acecho en más de 5 millones de kilómetros cuadrados de capa de hielo, dijo la Universidad Estatal de Louisiana Brent C. Christner, autor principal del artículo de Nature.

Antártida
Moving snow! at the WISSARD drill site 1B 2014, Ross Ice Shelf

Dado que se cree que más de 400 lagos sub-glaciales y numerosos ríos y arroyos que existe debajo de la capa de hielo de la Antártida, los ecosistemas similares a Lago Whillans puede ser generalizados y podrían influir en la composición química y biológica del Océano Austral, el vasto y biológicamente productivo mar que rodea el continente.

El equipo de WISSARD ha recuperado muestras de agua  y sedimentos en el lago Whillans de la Antártida con unos 60 km2 y una temperatura de -49ºC. El sistema  utilizado es una tecnología de perforación de agua caliente limpia. Era de vital importancia utilizar este sistema, ya que el mismo lago se ha aislado del contacto directo con la atmósfera desde hace muchos miles de años.

Así mismo se han realizado rigurosas medidas de seguridad para evitar la introducción de material extraño en las muestras, de esta manera el descubrimiento no se ve empañado por los problemas de contaminación que probablemente han desfigurado las muestras de microbios recuperados del lago Vostok en 1999.

Es importante destacar que la conectividad del lago Whillans al ecosistema sub-glacial  probablemente significa que las comunidades microbianas están muy extendidas bajo el hielo. El lago Whillans es parte de una red de tres lagos  principales bajo el hielo, el lago  Whillans tiene una corriente que regula el transporte de agua a un estuario sub-glacial (un área que mezcla agua dulce y salada), que vincula el sistema acuático sub-glacial con la barrera de hielo de Ross, con una superficie de 487 000 km² y de cerca de 800 km de longitud.

“…. nos llevan a sostener que los sistemas microbianos acuáticos son características comunes del medio subterráneo que existe debajo de la capa de hielo de la Antártida”

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